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Une bande réduite d’infirmières du Sud, jusqu’au cou dans une autre vague de Covid


PASCAGOULA, Miss. — Bobbie Anne Sison se rendait à l’hôpital juste avant l’aube lorsqu’elle a reçu un appel paniqué d’une de ses meilleures infirmières disant qu’elle ne pouvait pas venir travailler parce que sa voiture avait surchauffé sur la route 63. Mme Sison, une l’infirmière responsable de l’hôpital de Pascagoula, a freiné brusquement, a fait demi-tour et s’est précipitée pour la chercher.

«Nous avons des membres du personnel qui tombent comme des mouches de Covid, il n’y avait donc aucun moyen que je la laisse sur le bord de la route», a déclaré Mme Sison quelques heures plus tard alors qu’elle parcourait les couloirs de son hôpital de 350 lits, qui se remplit régulièrement de patients Covid après une accalmie de plusieurs mois.

Dimanche, 106 patients atteints de coronavirus étaient traités au Singing River Health System, un réseau appartenant au comté de trois petits hôpitaux le long de la côte du golfe du Mississippi, contre une douzaine de patients au début du mois. Avec 40% de tous les tests Covid-19 à Pascagoula qui sont revenus positifs et environ 100 employés de l’hôpital malades, Mme Sison essayait de ne pas penser à ce que les prochains jours apporteraient.

« Je ne sais tout simplement pas si nous pouvons recommencer », a-t-elle déclaré.

Même si les nouveaux cas culminent et commencent à décliner dans le nord-est et le haut Midwest, les hôpitaux du pays sont toujours confrontés à un afflux écrasant de patients. Au Mississippi, la dernière vague d’infections a poussé presque tous les hôpitaux de soins aigus de l’État à pleine capacité.

À l’hôpital de Pascagoula, le seul établissement de soins de courte durée de la ville, une vague de départs a laissé 80 postes vacants d’infirmières autorisées, obligeant les administrateurs à mettre sous cocon un tiers de ses lits. À la fin de la semaine dernière, tous les lits restants étaient pleins, provoquant une sauvegarde alarmante à l’échelle du système. N’ayant nulle part où aller, les patients atteints de coronavirus aux soins intensifs qui étaient assez bien pour déménager dans une autre unité ont dû rester sur place. Plusieurs patients gravement malades aux urgences étaient également bloqués et n’ont pas pu être transférés aux soins intensifs, où les soins sont beaucoup plus exigeants.

Lee Bond, directeur général de Singing River, a déclaré que la flambée actuelle ne faisait qu’exacerber une pénurie de main-d’œuvre calamiteuse qui, selon les dirigeants des hôpitaux d’État et les responsables de la santé publique, persistera longtemps après la disparition d’Omicron.

« La véritable crise à laquelle nous sommes confrontés en ce moment est une pénurie fondamentale d’infirmières », a-t-il déclaré.

Les travailleurs médicaux de première ligne du pays fonctionnaient à la vapeur avant même l’arrivée d’Omicron. Les vagues successives de maladie et de mort les ont épuisés et engourdis ; près d’un sur cinq a quitté la profession au cours des deux dernières années. Et ils sont en colère contre les patients qui refusent de se faire vacciner, contre les dirigeants d’hôpitaux qui ne dépenseront pas l’argent nécessaire pour maintenir des ratios infirmière-patient sûrs, et contre les dirigeants politiques qui les appellent les «héros de la santé» alors que s’opposer aux mandats de masque et de vaccin qui pourraient atténuer le tsunami de nouvelles infections.

La pénurie de main-d’œuvre a été particulièrement brutale pour les petits hôpitaux à filet de sécurité à but non lucratif comme Singing River, où des millions d’Américains se font soigner. Financièrement fragiles avant même la pandémie, elles n’ont pas été en mesure d’égaler les salaires élevés des agences d’infirmières de voyage et des grands systèmes de santé, accélérant encore la fuite du personnel qui menace leur capacité à fournir des soins de qualité. Les infirmières itinérantes peuvent gagner plus de 200 $ de l’heure, bien plus que les 30 $ gagnés par la plupart des infirmières du Mississippi.

« Beaucoup d’hôpitaux communautaires se demandent comment ils vont garder les lumières allumées », a déclaré Tim Moore, président de la Mississippi Hospital Association.

La pression financière a été exacerbée par le refus du Mississippi et d’autres États du sud d’embrasser l’expansion de Medicaid. Pour le Mississippi, cela signifierait une aide fédérale annuelle supplémentaire de 600 millions de dollars, selon l’économiste de l’État, et 11 000 nouveaux emplois supplémentaires chaque année, la plupart dans le domaine de la santé.

Le gouverneur Tate Reeves et d’autres dirigeants républicains qui dominent le gouvernement de l’État ont également résisté aux appels à consacrer une partie importante de l’aide fédérale de secours contre les coronavirus à des primes qui pourraient aider à freiner les départs des travailleurs de la santé.

Kelly Cumbest, 45 ans, une infirmière autorisée qui gère les soins aux patients aux urgences, a déclaré qu’au cours des derniers mois, il n’avait reçu qu’une seule candidature pour 24 ouvertures dans son service. « Ce n’est pas seulement Omicron qui nous inquiète », a-t-il déclaré. « Ce qui nous fait peur, c’est que nous n’avons personne pour s’occuper des crises cardiaques, des accidents vasculaires cérébraux et des accidents de voiture, et c’est quelque chose que les politiciens et le grand public ne comprennent vraiment pas. »

La crise du personnel à l’hôpital de Pascagoula n’est pas immédiatement perceptible pour les visiteurs. Les médecins et les infirmières échangent des plaisanteries et des commentaires sur les plats de la cafétéria du jour alors qu’ils entrent et sortent des chambres des patients. Mais les lumières violettes clignotantes au-dessus d’une demi-douzaine de portes racontent une autre histoire : elles signalent l’appel sans réponse d’un patient – pour de l’eau, pour de l’aide pour aller aux toilettes, ou de plus en plus, une demande d’aide pour nettoyer après qu’il ne pouvait plus attendre. .

Parfois, le besoin est plus critique. Deborah Briggs, 64 ans, une patiente Covid nouvellement admise, avait jeté son masque à oxygène dans une crise d’agitation fébrile et avait du mal à respirer. « Je brûle », a-t-elle haleté alors que trois infirmières remettaient le masque sur son visage, puis la soulevaient dans une position qui permettrait à ses poumons de se dilater plus complètement.

L’une des infirmières, Teresa Phillips, a soupiré et a essayé d’expliquer le défi de jongler avec les besoins médicaux complexes de tant de patients avec 25 % de personnel en moins. « Je veux m’assurer que mes patients reçoivent un bain, qu’ils reçoivent leurs médicaments à temps et que leurs signes vitaux sont continuellement évalués, mais vous ne pouvez pas le faire lorsque vous êtes aussi étiré », a déclaré Mme Phillips, qui venait de rentrer à travailler après avoir combattu Covid pour la deuxième fois.

Lorsqu’on leur a demandé comment ils résistaient deux ans après le début de la pandémie, presque toutes les infirmières de l’hôpital de Pascagoula sont devenues émotives. Caroline Olivera, 24 ans, une « infirmière bébé » autoproclamée qui a décroché son premier emploi d’infirmière au début de la pandémie, a pleuré en décrivant l’épuisement physique dû aux interminables heures supplémentaires et le bilan émotionnel de tant de morts. « Vous connaissez l’expression ‘seuls les plus aptes survivent’ ? Eh bien, c’est moi, dit-elle.

Une résolution similaire est fréquemment entendue parmi les habitants de Pascagoula, une ville portuaire industrielle de 22 000 habitants qui se remet encore de la dévastation causée par l’ouragan Katrina. Pendant un certain temps, une loyauté acharnée envers la communauté a largement convaincu de nombreuses infirmières de rester sur place, malgré des salaires parmi les plus bas du pays et des taux de vaccination inquiétants. Seulement 46% des habitants du comté sont entièrement vaccinés.

Cette dévotion a commencé à s’estomper lors de la flambée calamiteuse de Delta l’été dernier, lorsque les administrateurs ont été, pour la première fois, contraints d’embaucher des infirmières de voyage.

Une fois la vague Delta reculée, de nombreux récalcitrants ont décidé qu’ils ne pouvaient plus résister à l’attrait monétaire et ont commencé à partir en masse. Certains ont pris des emplois à 40 minutes à Mobile, en Alabama, leur permettant de rester à la maison avec leur famille.

« Vous ne pouvez pas les blâmer », a déclaré Jessica Samples, infirmière autorisée et vétéran de 14 ans de l’hôpital de Pascagoula qui est l’un des rares anciens à rester, bien qu’elle admette avoir été tentée de les rejoindre.

Les départs ont eu un effet d’entraînement pernicieux, obligeant l’hôpital à embaucher encore plus d’infirmières itinérantes et menaçant ses finances déjà précaires. Certains jours, près de 80% des infirmières de certains services ont des contrats à court terme, selon les chefs d’hôpitaux.

En conséquence, Singing River a accumulé 30 millions de dollars de dépenses supplémentaires pendant la pandémie, a déclaré M. Bond, son directeur général. Lui et d’autres responsables de l’hôpital ont pressé les dirigeants de l’État du Mississippi d’utiliser un quart de 1,8 milliard de dollars de fonds fédéraux de secours en cas de pandémie pour fournir des primes de rétention de 20 000 $ aux infirmières qui acceptent de rester dans l’État pendant deux ans. Les législateurs ont répliqué avec une proposition beaucoup moins généreuse qui financerait des bonus d’environ 1 000 dollars.

Avec 2 000 postes vacants d’infirmières autorisées et certains des pires résultats de santé du pays, les dirigeants des hôpitaux s’inquiètent du pronostic à plus long terme du Mississippi. M. Lowe, de l’association des hôpitaux d’État, a déclaré qu’il craignait que les résidents ne blâment les travailleurs de la santé pour toute qualité de soins inférieure qu’ils subissent, une antipathie qui détournera davantage de personnes de la profession.

Cette dynamique était palpable la semaine dernière alors que Brandon Russell, 20 ans, un infirmier auxiliaire certifié, tentait de rester déchiqueteuse alors qu’il s’occupait des besoins de près d’une douzaine de patients Covid. Avant d’entrer dans chaque pièce, il devait s’habiller avec une blouse chirurgicale, des gants et deux masques, même si la tâche était aussi simple que d’éteindre une lumière. Après avoir quitté la pièce, tout cet équipement de protection a dû être retiré. Le processus était répété des dizaines de fois par jour. Le travail paie 10 $ de l’heure.

M. Russell, qui s’est récemment remis de Covid, a déclaré que les derniers mois l’avaient amené à abandonner son aspiration à devenir infirmier autorisé. « J’aime mes patients mais je vais être honnête avec vous, je suis prêt à arrêter », a-t-il déclaré. « Cela n’aide pas que chaque fois que j’aborde l’école d’infirmières, chaque infirmière ici me dise de ne pas le faire. »

De tels sentiments font mal à Mme Sison, 36 ans, l’infirmière gestionnaire, qui peut sembler incroyablement ensoleillée alors qu’elle rallie son personnel. Au cours des derniers mois, elle a perdu le compte des fois où elle a dû consoler des collègues irrémédiablement épuisés ou sous le choc de la succession rapide de décès. Une infirmière, a-t-elle dit, a fait une dépression nerveuse dans son bureau et a ensuite démissionné.

« Vous devenez infirmière pour soigner les gens, mais il y a eu des semaines pendant la pandémie où nous avons eu l’impression que nous avions perdu plus de personnes que nous n’en avons sauvées », a déclaré Mme Sison, debout dans le couloir avec une collègue infirmière. Ils ont commencé à se rappeler certains de ces décès de Covid : le jeune de 18 ans implorant du soulagement alors qu’il était à bout de souffle ; le père de 27 ans qui a laissé derrière lui quatre enfants; le vieil homme qui a rendu son dernier souffle quelques minutes avant l’arrivée de sa famille pour lui dire au revoir.

« Oui, c’est ce pour quoi nous nous sommes inscrits, mais les gens oublient que nous sommes toujours humains et que nous avons des émotions », a déclaré Mme Sison. « Vous essayez de vérifier à la porte quand vous rentrez chez vous, mais vous ne pouvez pas. » Pour Mme Sison, les pertes ont été personnelles. Elle était enceinte de 33 semaines en mars 2020 lorsque la pandémie a frappé Pascagoula, et après des semaines de lutte contre une mystérieuse maladie, l’enfant, un garçon, est mort-né. Les médecins ont annoncé la nouvelle le jour même où l’hôpital a admis son premier patient atteint de coronavirus. Une autopsie a déterminé que Covid avait probablement causé sa mort.

Trois semaines plus tard, Mme Sison était de retour au travail. « Ils étaient là pour moi », a-t-elle dit à propos de ses collègues, « et je n’allais pas les quitter à un moment aussi terrible. »

À ce moment-là, un haut-parleur au plafond a commencé à jouer les accords familiers de la berceuse de Brahms. Les travailleurs médicaux d’un bout à l’autre du couloir se sont arrêtés net. . La chanson a marqué la naissance d’un enfant à l’hôpital de Pascagoula, « un rare moment de bonté », a déclaré une femme.

Cela leur a rappelé l’époque où l’hôpital jouait «Don’t Stop Believin ‘» chaque fois qu’un patient Covid sortait. À une époque d’obscurité implacable, la chanson était une source de joie et d’espoir.

Mais c’était avant, à l’époque où presque tout le monde à l’hôpital de Pascagoula croyait que la science et l’abnégation finiraient par l’emporter.

« Nous pensions que nous allions vaincre ce virus », a déclaré Mme Sison, sa voix s’estompant. « Nous ne jouons plus cette chanson. »

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