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Un coup d’œil derrière le rideau, partie 1


Le nouveau film « Top Gun Maverick » par la plupart des comptes est un succès retentissant. Il a rapporté plus d’un milliard de dollars jusqu’à présent au box-office et, peut-être plus impressionnant, a été accueilli de manière critique par la communauté aéronautique. Ce journaliste a vu le film plusieurs fois, malgré ses doutes initiaux. Le « Top Gun » original ne m’a pas autant impressionné que le reste du monde. Mais Tom Cruise a énormément mûri en tant qu’acteur. Comment pourrait-il pas? Il n’avait que 23 ans lorsque le premier film a été réalisé; il a eu 60 ans ce mois-ci. Les scènes d’action du cockpit sont également plus réalistes. Vous pouvez voir la pression intense de la force G sur les visages des acteurs. Bien sûr, ils ne pilotaient pas les avions de chasse F-18 de l’US Navy, mais roulaient sur les sièges arrière.

Il y a eu de nombreuses interviews avec ces acteurs, dont Cruise, depuis la sortie du film, qui a été retardée de quelques années en raison de la pandémie de COVID-19. Moins de choses ont été faites avec les pilotes des Blue Angels qui pilotent les avions et avec les membres de l’équipe de production des coulisses du film. On s’est dit qu’il serait intéressant d’attaquer le film sous ce dernier angle. Grâce à ma connexion avec le major Michael « Thorny » Brewer, un récent pilote des Thunderbirds de l’US Air Force qui m’a emmené supersonique dans un F-15, j’ai pu obtenir des entretiens avec trois anciens pilotes des Blue Angels : LCDR James « Tootsie » Cox, LCDR James « Rocket » Haley, qui n’était pas dans le film, et le CDR Frank « Walleye » Weisser, qui l’était. J’ai également pu discuter avec le cascadeur de l’aviation du film, Kevin LaRosa, grâce à un contact fourni par le photojournaliste aéronautique Mike Killian. LaRosa a joué un rôle déterminant dans la mise en place et le tournage des scènes de vol intenses du film.

C’est le début d’une série en quatre parties. Le premier est Cox, 39 ans, un père marié de trois enfants qui vit à Virginia Beach, en Virginie. Cox est diplômé de l’école Top Gun de la Marine en 2016, puis est ensuite passé de 2019 à 2021 au pilotage de l’avion n ° 4 pour les Blue Angels. Voici des extraits édités d’une conversation téléphonique plus longue.

Jim Clash : Tout d’abord, Jim, qu’as-tu pensé de « Top Gun Maverick » ?

James « Tootsie » Cox : À la fois du point de vue du divertissement et de l’exposition à la marine, j’ai pensé que c’était fantastique. Sans blague, mais une partie de la raison pour laquelle je fais ce que je suis aujourd’hui est le premier film. Mon père a été pilote d’hélicoptère de la Navy pendant 30 ans. Quand mes parents m’ont montré ce premier film, j’avais quatre ans et je n’en avais jamais assez. Le sentiment est resté à peu près avec moi jusqu’à ce que je rejoigne la marine. Donc, pour la sortie du deuxième film, je n’avais jamais été aussi excité. C’est cool de voir comment ils se lient aux anciens personnages, mais ajoutent des rebondissements modernes. Je suis dans l’aviation navale depuis près de 15 ans, et le vol, les G et ce qu’ils disent et font ont vraiment du sens. Les producteurs voulaient que ce soit aussi réaliste que possible, c’est pourquoi ils se sont associés aux membres du personnel de Top Gun à Fallon [Nevada].

Jim Clash : J’ai entendu dire que vous aviez emmené « Hangman » (l’acteur Glen Powell dans « Top Gun Maverick ») sur la banquette arrière de votre F-18. Comment était-ce, et comment est-il ?

Barreur: Il est venu avec quelques autres à Pensacola [Florida] traîner avec les Blue Angels pendant quelques jours. Il est dans un autre film sur l’aviation navale qui, je pense, sortira l’année prochaine. Il s’entraînait avec nous au gymnase le matin. Malheureusement, le premier jour où je l’ai piloté dans une démonstration des Blue Angels, il a plu après 10 minutes et nous avons dû atterrir. Mais Glen est resté un jour de plus et a participé à un entraînement complet de 35 minutes. Il a fait grand. Il obtient l’aviation. Quand je lui disais : « Voici quelques G », il savait quoi faire. Nous avons tiré 7,5 G et il n’avait même pas de combinaison anti-G.

Choc: Son personnage est un peu arrogant dans le film. Est-il comme ça dans la vraie vie ?

Barreur: Pas du tout. Il est très humble, terre-à-terre et respectueux, du moins pendant mon temps limité avec lui. C’est drôle, quand il est venu au briefing de l’équipe, nous pensons tous que ça va être trop cool de passer du temps avec lui. Puis il nous dit exactement le contraire – que ça va être tellement cool de passer du temps avec nous !

Choc: En fait, vous êtes allé à l’école Top Gun. Comment était-ce?

Barreur: C’est l’expérience et la formation tactique les plus incroyables qu’offrent la Navy et Marine Corp. Je n’aurais jamais pensé que dans 100 ans, ils choisiraient quelqu’un comme moi. Pourquoi suis-je capable de faire cela alors que tant de personnes sont plus qualifiées et plus intelligentes ? L’école elle-même est basée sur la guerre du Vietnam en raison des pertes que nous avons subies là-bas. Il ne s’agit pas seulement d’enseigner des tactiques aux nouveaux étudiants, mais de développer les étudiants pour qu’ils deviennent des enseignants. J’ai tellement de respect pour ces gars de Fallon parce qu’ils enseignent non seulement trois cours par an, mais développent de nouvelles tactiques et se tiennent au courant des menaces actuelles.

J’ai suivi le cours de janvier à avril 2016. La première phase est le BFM – les manœuvres de base du chasseur, une immersion de deux semaines dans ce que nous appelons le combat aérien, avec un briefing et un débriefing entre les vols. Ce dernier consiste à créer des instructeurs, puis à les faire retourner dans leurs écoles d’armes ou à rester dans le personnel pour enseigner. Après BFM, il y a une phase de munitions air-sol, puis une phase air-air avec l’intégration non seulement des F-18, mais aussi des F-22 et des F-35. Après une formation initiale, je suis retourné à Strife Fighter Tactical Weapons [SFTW] School Atlantic en Virginie en tant qu’instructeur SFT pendant deux ans et demi, enseignant à la flotte de la Marine comment utiliser le F-18 dans tous les domaines.

Choc: Comme vous l’avez laissé entendre plus tôt, entrer dans l’école est un gros problème. Où étiez-vous quand vous l’avez découvert ?

Barreur: Nous étions en préparation pour un déploiement à l’automne 2015 et nous venions de descendre du porte-avions. J’étais chez moi et j’ai vu le nom de mon commandant apparaître sur mon téléphone. Votre première réaction est : « Oh non, pourquoi le commandant m’appelle-t-il ? » Il m’a dit que j’avais été accepté à l’école Top Gun. Je ne me souviens pas avoir été plus excité dans ma vie, mon mariage mis à part [laughs]mais aussi nerveux parce que j’ai réalisé que c’était le moment où les gens verraient toutes mes faiblesses et mes doutes.

Choc: Avouons-le, vous êtes dans un métier dangereux. Comment gérez-vous la peur ?

Barreur: J’essaie d’atténuer le fait d’être effrayé par l’exposition à différentes situations pour avoir une expérience sur laquelle se baser lorsqu’un scénario difficile se présente. En gros, ça se prépare vraiment. Ce qui fait d’un bon pilote un excellent pilote, c’est la connaissance de la situation – savoir ce qui se passe autour de vous et dans votre cockpit, à tout moment. La plus grande chose dont on aurait finalement peur est de ne pas savoir quoi faire. Et souvent, ces situations surviennent dans des environnements très stressants. Vous savez quoi [boxer] Mike Tyson a déclaré: « Vous êtes prêt jusqu’à ce que vous soyez touché par le premier coup de poing. » Dans les simulateurs, nous sommes confrontés à des situations assez agressives où l’avion échoue à gauche et à droite. Vous devez penser en douceur, rapidement et efficacement pour gérer la peur de ce qui pourrait arriver en utilisant votre base d’entraînement.

Choc: Qu’est-ce que le fait d’avoir été pilote des Blue Angels pendant deux ans vous apporte quelque chose ?

Barreur: Les Blue Angels représentent 75 ans d’excellence. L’opportunité de faire partie de cette équipe est une leçon d’humilité. Peu de gens arrivent à le faire. Le vol est incroyable, les jets et la maintenance sont de premier ordre. Donc, moi, pouvoir opérer aussi bas sur le sol, inspirer les jeunes et les moins jeunes, voler à travers les villes pendant les défis de COVID, est une bénédiction. Je me souviens que lors de l’un de nos spectacles au-dessus de Kansas City en 2019, je volais entre des bâtiments comme s’il s’agissait de poteaux de but. Pendant que cela se produisait, je pensais: «Qu’est-ce que je fais? Comment dans ma vie suis-je arrivé ici ? Il y avait beaucoup de plats à emporter, mais être humble est l’un de mes plus grands d’être un Blue Angel.

Choc: L’indicatif d’appel d’un pilote est quelque chose d’attachant que vos collègues pilotes vous accordent. D’où diable vient « Tootsie » ?

Barreur: Nous étions en Floride pour faire un truc d’escadron et nous sommes allés dans un endroit appelé Tootsie’s. J’ai passé un bon vieux temps [laughs]et est ensuite devenu connu sous le nom de « Tootsie ».

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