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Ralph Emery, le Dick Clark de la musique country, décède à 88 ans


NASHVILLE – Ralph Emery, le MC largement considéré comme la personnalité de la radio et de la télévision la plus populaire de l’histoire de la musique country, est décédé samedi dans un hôpital ici. Il avait 88 ans.

Sa mort, après une brève maladie, a été confirmée par sa femme de 54 ans, Joy Kott Emery.

Annoncé tour à tour comme le doyen des diffuseurs de musique country et le Dick Clark de la musique country, M. Emery a passé plus de six décennies à l’antenne à promouvoir la musique country et à chercher à élargir son attrait auprès d’un public sans affinité naturelle avec la culture rurale du Sud.

Il a d’abord fait sa marque en 1957 après s’être engagé pour travailler dans le cimetière du WSM de Nashville, domicile du Grand Ole Opry. Une station de radio de 50 000 watts connue sous le nom de « Air Castle of the South », WSM pouvait être entendue dans tout le sud et l’est des États-Unis – et, par nuit claire, bien au-delà.

À seulement 24 ans à l’époque, M. Emery s’est immédiatement distingué à WSM en tant qu’hôte discret avec une présence à l’antenne intime et décontractée. Sa politique informelle de porte ouverte sur l’émission a encouragé ses invités, établis et aspirants, à passer au studio à l’improviste pour discuter, boire du café et faire tourner leurs derniers disques.

« Ralph était plus un grand causeur qu’un intervieweur calculé, et ce sont ses conversations qui ont révélé l’humour et l’humanité de Tom T. Hall, Barbara Mandrell, Tex Ritter, Marty Robbins et bien d’autres », a déclaré Kyle Young, directeur général de la Country Music Hall of Fame, dans un communiqué. « Avant tout, il croyait en la musique et aux gens qui la font. »

De 1957 à 1972, certaines des plus grandes stars du pays, dont Loretta Lynn, Willie Nelson et Merle Haggard, ont fait des apparitions impromptues dans l’émission de M. Emery, ses partisans les plus dévoués étant peut-être les camionneurs de cross-country qu’il a gardés éveillés alors qu’ils faisaient leur tout- courses de nuit.

Les premiers succès de M. Emery sur WSM ont également conduit à un créneau simultané en tant qu’annonceur sur le Grand Ole Opry, ainsi qu’à un rôle d’hôte de « Opry Almanac », une émission télévisée sur le thème d’Opry sur WSMV plus tard présentée comme « The Ralph Emery Montrer. »

Une exception inhabituellement lourde au mandat par ailleurs affable de M. Emery à WSM est survenue en 1968 lorsque le groupe pionnier de country-rock, les Byrds, était invité à son émission.

Le nouvel album du groupe, « Sweetheart of the Rodeo », exprime sans vergogne leur dévotion à la musique country traditionnelle, au point même de recruter certains des musiciens de première session de Nashville pour jouer sur le disque. La performance des Byrds sur l’Opry avant de participer au spectacle de M. Emery, cependant, a été accueillie avec un accueil chaleureux de la part du public après avoir décidé d’interpréter l’un de leurs originaux au lieu de la chanson de Merle Haggard, ils ont assuré la direction de l’émission qu’ils joueraient.

Pas trop impressionné par leur vision hippie de la musique country, M. Emery a également fait froid dans le dos aux Byrds. Gram Parsons et Roger McGuinn des Byrds ont répondu en écrivant « Drug Store Truck Drivin ‘Man », un envoi impitoyable dans lequel ils ont caractérisé le protagoniste de la chanson (une version à peine voilée de M. Emery) comme un sudiste caché.

Malgré ce choc peu propice avec la contre-culture, M. Emery a continué à s’épanouir dans la musique country avec « The Ralph Emery Show ». Une émission télévisée matinale diffusée sur WSMV de 1972 à 1991, l’émission mettait en vedette un groupe live et a acquis la réputation de développer des talents méconnus comme Lorrie Morgan et les Judds.

Homme d’une énergie inébranlable, M. Emery a également animé la série télévisée hebdomadaire diffusée à l’échelle nationale « Pop Goes the Country » de 1974 à 1980, avant d’atteindre ce qui aurait pu être son apogée en tant qu’hôte de « Nashville Now ». Une émission aux heures de grande écoute diffusée les soirs de semaine sur le réseau de Nashville de 1983 à 1993, « Nashville Now » a présenté pendant des années un co-animateur de type Muppet nommé Shotgun Red, joué par le comédien et artiste voix off Steve Hall.

Walter Ralph Emery est né le 10 mars 1933 à McEwen, Tennessee, à environ 50 miles à l’ouest de Nashville, le seul enfant de Walter et Maxine (Fuqua) Emery.

Son père, qui souffrait d’alcoolisme, était comptable. Sa mère, qui luttait contre une mauvaise santé mentale, travaillait comme sténographe et dans d’autres emplois pour payer les factures. Les moments les plus heureux de l’enfance du jeune Ralph ont été passés dans la ferme de ses grands-parents.

La radio s’est également avérée une échappatoire au traumatisme de l’enfance – la «famille de substitution» de M. Emery, comme il l’a dit dans le premier de deux mémoires, «Memories» (écrit avec Tom Carter), sinon un cheminement de carrière.

Après le divorce de ses parents, M. Emery a travaillé comme huissier dans un cinéma de Nashville. Il a également stocké des produits d’épicerie dans un magasin Kroger local, payant son chemin à travers la Tennessee School of Broadcasting.

« J’ai pratiqué et pratiqué, à l’école et à la maison, en parlant et en m’écoutant très fort pour débarrasser mon discours de son horrible régionalisme », a déclaré M. Emery dans une interview pour sa biographie pour le Country Music Hall of Fame.

Peut-être inévitablement, M. Emery s’est essayé à l’enregistrement avec « Hello Fool », un disque de réponse à « Hello Walls » de Faron Young qui a atteint le Top 10 du pays en 1961. Il a également réalisé un album, « Songs for Children » (1989) , avec Shotgun Red, son co-animateur de « Nashville Now ».

M. Emery est également apparu dans plusieurs films de série B, dont « Nashville Rebel » et « Girl from Tobacco Row », tous deux de 1966.

M. Emery a continué à animer des émissions sur le thème du pays dans les années 2000, peut-être plus particulièrement, « Ralph Emery Live », une production télévisée, rebaptisée plus tard « Ralph Emery’s Memories », diffusée sur le câble de 2007 à 2015.

M. Emery a été intronisé au Country Music Hall of Fame en 2007 et au National Radio Hall of Fame trois ans plus tard.

Outre son épouse, il laisse dans le deuil trois fils, Steve, Michael et Kit, cinq petits-enfants et sept arrière-petits-enfants. M. Emery a été marié plusieurs fois, dont une brève union avec le chanteur Skeeter Davis de 1960 à 1964.

« J’ai toujours essayé d’apporter du respect à la musique country », a-t-il déclaré dans sa biographie pour le Country Music Hall of Fame. « Je serai très content si les gens peuvent me regarder et dire: » Il a apporté de la dignité à son métier « ou » Il a apporté de la classe à l’entreprise « . »

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