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Les règles d’importation du Brexit commencent à serrer les importateurs alimentaires britanniques


LONDRES – Dans un entrepôt niché sous deux arches de chemin de fer dans le sud-est de Londres se trouve un trésor de spécialités grecques, notamment de la feta vieillie en fût, de l’origan frais, de l’huile d’olive crétoise et des caisses de près d’une centaine de vins différents destinés aux meilleurs restaurants de la ville et à la maison exigeante. cuisiniers. Mais alors que la Grande-Bretagne applique progressivement les règles douanières requises par le Brexit avec l’Union européenne, la variété tentante de Maltby & Greek est menacée.

Les formulaires supplémentaires, les frais de douane et les contrôles de sécurité sanitaire nécessaires pour que les marchandises traversent la frontière britannique sont particulièrement ardus pour les entreprises transportant de petites quantités. Cela inclut les importateurs de produits alimentaires spécialisés qui achètent auprès de petits fournisseurs à travers le continent européen qui ont contribué à faire de Londres l’une des meilleures villes du monde pour se restaurer.

Cela a «minimisé notre capacité à découvrir et à importer des produits inhabituels», a déclaré Yannos Hadjiioannou, le propriétaire de Maltby & Greek, qui au cours de la dernière décennie a importé de la nourriture et du vin de Grèce et de ses îles, se vantant de produits rarement trouvés en Grande-Bretagne. Le samedi, sous les arcades, les clients dégustent du beurre au lait de chèvre ; le fromage Mastelo, une sorte de halloumi à base de lait de vache de l’île de Chios ; bouquets de thé de montagne; et les haricots pâles Gigantes de Feneos, dans le nord du Péloponnèse.

Obtenir chacun de ces éléments ici est devenu plus compliqué il y a un peu plus de deux semaines.

Après un an de retard, le 1er janvier, la Grande-Bretagne a renforcé son application des exigences douanières pour les marchandises en provenance de l’Union européenne, qui en 2020 représentaient la moitié de toutes les importations dans le pays. Désormais, les marchandises doivent être accompagnées de déclarations en douane. (L’année dernière, les importateurs britanniques pouvaient retarder la déclaration d’environ six mois.) Et les entreprises qui importent des produits animaux et végétaux – la plupart des aliments, par exemple – doivent informer le gouvernement des expéditions à l’avance.

À la frontière, l’introduction des nouvelles règles s’est relativement bien déroulée. DFDS, une société de logistique danoise qui gère des services de ferry vers la Grande-Bretagne, a déclaré que certains clients avaient mal rempli les documents et que certaines expéditions de nourriture avaient été arrêtées. Un jour, les expéditions en provenance des Pays-Bas ont dû être interrompues pour faire face à un arriéré de la veille.

« Toutes les personnes impliquées ont essayé de tirer des leçons de ce qui s’est passé il y a un an », a déclaré Torben Carlsen, le directeur général de DFDS.

L’année dernière, l’Union européenne a introduit des règles douanières dès l’entrée en vigueur du Brexit et immédiatement les problèmes se sont accumulés : les livraisons ont été retardées ; les entreprises de camionnage ont cessé de desservir l’Irlande ; et la nourriture avariée dans les ports. Il a fallu plus d’un mois avant que la plupart des problèmes soient résolus.

La Grande-Bretagne ne pouvait pas se permettre les mêmes problèmes d’importation cette année. Environ un quart de la nourriture du pays est importée de l’Union européenne, selon les données de 2019, un chiffre qui bondit considérablement en hiver pour les fruits et légumes frais.

Mais il y a des défis — invisibles, loin de la frontière. Certaines entreprises britanniques prennent en charge les coûts d’exportation de leurs fournisseurs européens pour éviter de les perdre. D’autres importent simplement moins, ce qui réduit le choix des clients. D’autres encore limitent les achats aux commandes groupées et renoncent à essayer de nouveaux produits.

La baisse était perceptible avant même le début des dernières règles d’importation. Au cours des neuf premiers mois de 2021, les importations d’aliments et de boissons ont chuté d’environ 11% par rapport à 2019, selon la Food and Drink Federation.

Après que la Grande-Bretagne ait quitté l’union douanière de l’Union européenne au début de 2021, M. Hadjiioannou a maintenu les affaires comme d’habitude, a-t-il déclaré. En l’espace de six mois, cependant, les frais de douane supplémentaires et les augmentations de prix associées sont devenus prohibitifs. Il a cessé de recevoir des livraisons hebdomadaires d’anthotyro, un fromage de brebis frais à pâte molle de Crète, et de yaourt de brebis ou de chèvre traditionnellement égoutté, laissant les produits populaires régulièrement en rupture de stock. Les saucisses de Crète sont désormais congelées au lieu de fraîches, elles peuvent donc être envoyées dans des livraisons plus importantes et moins fréquentes.

« La plupart des produits périssables ont souffert, en particulier ceux qui étaient en petit volume mais importants pour de nombreux restaurateurs et épiceries fines », a déclaré M. Hadjiioannou. La plus grande perturbation du Brexit a été la perte de flexibilité, a-t-il ajouté.

L’entrepôt de Maltby & Greek se trouve à Spa Terminus, une longue bande d’arches ferroviaires abritant des producteurs alimentaires, des grossistes et des importateurs de vin. À cette période de l’année, les produits frais de ses marchés comprennent des agrumes siciliens, des légumes-feuilles italiens et des légumes-racines français. À l’opposé de Maltby & Greek, Rachel Sills vend du fromage fabriqué en Suisse et aux Pays-Bas. Bien que son expérience d’exportation depuis la Suisse ait atténué le coup des règles commerciales du Brexit, cela ne l’a pas protégée des coûts supplémentaires.

Elle achète du fromage auprès de quatre petits producteurs aux Pays-Bas, si petits que tous n’ont pas d’adresse e-mail. Désormais, chacun est tenu d’avoir un numéro d’enregistrement et d’identification d’opérateur économique, ainsi que des agents des douanes pour effectuer les formalités d’exportation et fiscales, et ils doivent remplir des factures plus détaillées, qui incluent les codes tarifaires.

Mme Sills a déclaré qu’elle avait pris en charge les coûts supplémentaires liés aux autorisations d’exportation pour les fromagers. Récemment, elle a pu combiner les commandes pour ne payer que 65 euros (74,50 $) pour chaque facture, en plus de ses propres frais d’importation. « Donc, à ce stade, ils n’ont pas commencé à payer les coûts réels des taxes à l’exportation », a-t-elle déclaré. « J’ai. »

« Ce n’est pas que la paperasse ou le coût soit en fait si onéreux », a déclaré Mme Sills. Mais pour les entreprises qui comptent de nombreux fournisseurs, « lorsque vous additionnez le coût de chacun, cela devient insensé », a-t-elle déclaré, surtout si vous achetez de petits volumes.

Et c’est jusqu’à présent ce à quoi se résume le Brexit pour ces entreprises : des coûts supplémentaires.

« Nous avons dépassé le stade des pénuries sauvages », a déclaré David Henig, un expert en politique commerciale basé à Londres. Les systèmes douaniers fonctionnent, mais les dégâts ressembleront davantage à une « grenouille à ébullition lente ». Les coûts supplémentaires rongeront l’économie britannique, des prévisions indépendantes indiquant un manque à gagner à long terme d’environ 4 % du produit intérieur brut. Pour les clients, l’effet global sera probablement moins de choix, a ajouté M. Henig.

Cela continue également de réduire les incitations des entreprises à investir en Grande-Bretagne.

« Nous sommes moins centrés sur le Royaume-Uni qu’il y a quelques années », a déclaré Franco Fubini, le fondateur de Natoora, qui a débuté à Londres en 2004 et fournit désormais des produits frais provenant de centaines de petites fermes en Europe et en Amérique du Nord à environ 1 600 des restaurants dans le monde entier et des magasins comme Selfridges et Whole Foods, avec des avant-postes aux États-Unis.

Natoora a réorganisé ses processus internes afin que la branche britannique de l’entreprise n’importe plus rien directement des fermes d’Italie, de France, d’Espagne et de Grèce. Au lieu de cela, davantage d’employés ont été embauchés à Paris et à Milan afin que les produits puissent être achetés par les hubs du continent, puis vendus au bureau de Londres. Cette consolidation signifie qu’il n’y a qu’une seule facture, ce qui permet d’économiser de l’argent sur les camions et les douanes.

Même si Natoora a trouvé une solution de contournement, M. Fubini a déclaré que le Brexit avait entaché la réputation internationale de la Grande-Bretagne, le faisant reconsidérer l’avenir de son entreprise. « Pour la première fois en 15 ou 16 ans, j’ai vraiment commencé à me demander combien nous devrions continuer à investir au Royaume-Uni », a-t-il déclaré.

Lorsque le Premier ministre Boris Johnson a annoncé le nouvel accord commercial avec l’Union européenne la veille de Noël 2020, il a déclaré que l’accord « devrait plutôt permettre à nos entreprises et à nos exportateurs de faire encore plus d’affaires avec nos amis européens ». En réalité, cela a rendu les choses plus difficiles, pas plus faciles. Le Brexit pourrait libérer la Grande-Bretagne de la bureaucratie bruxelloise, mais il a paralysé les entreprises dans d’autres formalités administratives. Alors que les promesses du Brexit étaient variées – de l’ouverture de nouveaux marchés à la déréglementation – la lenteur à concrétiser les avantages a frustré même ses partisans.

L’autre marché de produits frais de Spa Terminus, Puntarelle & Company, est dirigé par Elena Deminska, qui a déclaré que le Brexit pourrait être une excellente occasion pour les agriculteurs britanniques de produire une partie de la nourriture principalement importée de l’Union européenne. Le pays a le climat pour la laitue d’hiver amère ou le rabe de brocoli ou, « avec un peu d’effort », les abricots, a déclaré Mme Deminska. Au lieu de cela, elle se plaint que les agriculteurs ne sont « pas flexibles ».

Il y a environ quatre ans, avec beaucoup de prévoyance, Mme Deminska a confié son travail de douane à une entreprise externe. Pourtant, elle désespère de la paperasse induite par le Brexit. « Ce n’est tout simplement pas utile », a-t-elle déclaré. « Il y a déjà assez de paperasse. »

Pour toutes ces entreprises, il y a plus d’obstacles à surmonter. À partir de juillet, les importations de denrées alimentaires devront être accompagnées de certificats sanitaires signés par des inspecteurs de l’Union européenne et pourraient être prélevées pour des contrôles ponctuels à la frontière.

Ces changements « ne feront qu’ajouter de la complexité, augmenter les coûts », a déclaré M. Fubini. « C’est perturbateur. »

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