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Les fondateurs de l’Europe du Nord manquent d’ambition – voici ce que nous devrions faire



Dans l’ensemble, 2021 a été une excellente année pour la création de licornes européennes, certains médias parlant d’un « boom européen des licornes ». À ce jour, plus de 70 entreprises privées européennes se sont vantées d’une valorisation de plus d’un milliard de dollars, portant le nombre total de licornes produites depuis 1990 à 296, soit un peu plus que la Chine.

Mais il reste encore un long chemin à parcourir. Alors que l’Europe devance peut-être la Chine en termes de licornes fraîches, les États-Unis ont réussi à en frapper 184 au cours des huit premiers mois de 2021, et d’autres sont en route dans les mois suivants.

Qu’est-ce qui pourrait empêcher l’Europe d’être compétitive sur le marché des licornes ? Un manque d’ambition.

Un rapport récent de Techleap.nl, une organisation néerlandaise qui s’efforce de créer un « écosystème de startups néerlandais prospère », et de l’Université d’Utrecht, a révélé un paradoxe surprenant. À l’aide des données recueillies par le Global Entrepreneurship Monitor, ils ont conclu que si le pays compte un grand nombre d’entrepreneurs, peu ont l’ambition de développer leur entreprise à plus grande échelle.

Les chercheurs à l’origine du rapport postulent :

Est-ce que la culture néerlandaise du « juste agir normalement, c’est assez fou comme ça » nous limite ? Les Pays-Bas sont devenus l’un des meilleurs écosystèmes de startups au monde, mais peu de startups se transforment en scale-ups et en licornes.

« L’ambition est quelque chose que le pays va devoir attaquer si l’objectif est de faire pousser plus de licornes », a déclaré Joe Wilson, originaire des États-Unis et PDG de la société néerlandaise Risenu. Il est maintenant l’un des entrepreneurs en résidence de Techleap.nl, assurant le mentorat des cohortes du programme Rise de l’organisation.

Venant d’un pays où les personnalités fondatrices ambitieuses (et parfois arrogantes) sont la norme, Wilson offre une perspective unique sur l’écosystème néerlandais très différent. Il partage une histoire qu’un fondateur néerlandais de scale-up a partagée avec lui qui illustre le problème de l’ambition aux Pays-Bas.

Si vous ouvrez une pizzeria, tout le monde dans la salle est excité. Ils sont comme, ‘wow, c’est tellement génial. Bon travail.’ Tu ouvres deux pizzerias, et elles te disent : ‘tu te débrouilles si bien’. Nous sommes si fiers de vous. Vous ouvrez trois pizzerias, et elles vous disent : ‘Pourquoi es-tu si gourmand ?’

Ce n’est pas non plus un problème purement néerlandais. Son homologue danois Nicolaj Christensen, directeur des opérations numériques chez Digital Hub Danemark, est d’accord : « Ce changement de mentalité est quelque chose avec lequel nous avons du mal ».

Alors, comment pouvons-nous résoudre ce complexe du succès ? Les trois messieurs ont des idées.

Mentorat de fondateurs de startups qui ont déjà réussi

La maturité de l’écosystème est quelque chose que les trois pom-pom girls nationales des startups mentionnent comme faisant partie de la cause du récent succès de l’Europe. Ce que cela signifiait n’était pas clair pour moi, jusqu’à ce que Christensen l’exprime en termes très simples.

Vous avez eu la première génération de fondateurs qui ont dû quitter le Danemark et se rendre aux États-Unis pour créer leur startup, des entreprises comme Unity et JustEat. Ils sont allés à l’étranger, ont réussi et ont eu ces énormes succès. Puis ils sont revenus chez eux, ont réinvesti leur argent mais, plus important encore, ils ont aussi réinvesti leurs connaissances. Cela a contribué à revigorer l’ensemble de l’écosystème.

Maintenant, nous voyons également une deuxième vague de fondateurs faire la même chose. Ce sont des PDG qui sont toujours opérationnels, qui construisent toujours, mais ils prennent aussi le temps d’aller aider la prochaine génération de fondateurs.

Cela reflète des recherches universitaires assez décentes, qui concluent que les connaissances transmises par les investisseurs, les conseillers, les autres entrepreneurs et, en particulier, les fonds de capital-risque, sont plus importantes que l’argent qu’ils apportent à l’entreprise en raison de la valeur opérationnelle qu’ils ajoutent. Et l’inspiration, bien sûr.

Wilson le voit également dans l’écosystème néerlandais :

Je pense que l’argent est presque moins important que ces PDG partageant leur expérience. Chaque fois que l’un de ces gars parle sur Techleap.nl, les yeux de tout le monde s’illuminent avec la possibilité qu’il n’y ait pas de plafond pour le succès. Chaque fois qu’une grande entreprise technique néerlandaise perce, c’est un signe que cela peut être fait.

Il poursuit : « La clé est que nous reconnaissions et mettions en lumière les personnes qui sont prêtes à tenter leur chance, qui sont prêtes à montrer leur ambition. Nous devrions célébrer l’ambition plutôt que la critiquer.

Bonne éducation

Ce sentiment peut être encore plus fort lorsque la proximité personnelle d’un fondateur avec un autre fondateur qui a atteint le statut de licorne est plus petite – comme s’ils allaient à la même université.

Wilson et Christensen partagent le point de vue selon lequel une base académique solide engendre des entreprises plus innovantes avec un énorme potentiel.

« Je pense qu’il y a une vraie spécialité aux Pays-Bas autour de la deeptech, comme la biotechnologie. Et votre amour du milieu universitaire crée des poches de développements super cool. Il y a beaucoup de merde cool qui se crée dans ce pays. Je pense que l’idée de MVP est probablement par habitant l’une des meilleures au monde », s’exclame Wilson, tout en soulevant deux gros problèmes.

La première est que la connexion de l’innovation initiale à un modèle d’entreprise réussi ne se fait pas toujours aussi bien qu’elle le pourrait. Et deuxièmement, il n’y a tout simplement pas assez d’étudiants qui s’inscrivent dans des zones à fort potentiel de licorne.

Comme le dit Christensen :

Talent, talent, talent, n’est-ce pas ? Lorsque nous parlons aux startups et aux scale-ups et leur demandons ce qui entrave réellement leur croissance en ce moment, c’est le manque de talents.

Il n’y a rien de tel que d’en faire trop dans cet espace, car la demande ici est si grande, et elle ne fera que croître. Cela entrave la croissance des entreprises aujourd’hui, continuera demain et deviendra encore plus important à l’avenir. Nous ne pouvons donc jamais en faire « trop » en termes d’attraction de talents et d’éducation.

Adopter une perspective globale dès que possible

Christensen pense qu’une partie du succès de l’écosystème danois est due au fait que les startups ambitieuses sont contraintes d’adopter rapidement une vision plus globale. « Vous devez aller là où cela convient à votre modèle d’entreprise », dit-il. « Cela pourrait être les pays nordiques, le Royaume-Uni ou l’Allemagne, selon votre marché. Nous pourrions encore être meilleurs à cela. Nous pouvons encore partir à l’étranger beaucoup, beaucoup plus tôt.

En ce qui concerne les Pays-Bas, Wilson déclare : « Je crois vraiment que les Néerlandais ont cette grande capacité à démarrer des choses intéressantes, mais pour une raison quelconque, ils n’essaient pas de faire exploser leur entreprise à travers la planète. »

Les formalités administratives pourraient être l’une des raisons pour lesquelles les startups ne se développent pas plus facilement à l’étranger. Plusieurs organisations de startups mentionnent que les startups sautent parfois l’expansion en Europe pour déménager aux États-Unis, simplement parce que se conformer aux réglementations dans 27 pays différents est beaucoup plus compliqué.

Bien que cela puisse ressembler à un cauchemar, Wilson y voit en réalité une opportunité.

« J’ai donc mentionné ChannelEngine, ils voulaient d’abord diriger une entreprise européenne. Il y a des règles et des langues différentes dans chaque pays, et ils sont juste sortis et les ont maîtrisées. Puis, lorsqu’ils ont voulu s’étendre en Amérique du Sud, aux États-Unis et en Australie, ils avaient déjà des structures en place pour apprendre et s’adapter à différentes cultures, réglementations et langues.

Mais il n’est pas nécessaire d’aller si loin pour réussir, ajoute-t-il. « Je pense qu’il y a un nombre croissant d’entreprises qui croient que vous pouvez fabriquer une licorne en Europe, et que vous n’avez pas besoin d’aller aux États-Unis. Nous avons vu des entreprises polonaises qui ont créé une licorne uniquement sur le marché intérieur. »

C’est ce que j’imagine que l’UE vise avec la norme Startup Nations récemment annoncée, un ensemble de pratiques pour créer un «environnement propice à la croissance», qui comprend également un tas de choses de cet article. Mais aussi certains points que nous n’avons pas abordés, comme l’équité.

Des stocks pour tout le monde !

Les représentants des startups allemandes et danoises ne toucheraient pas à ce détail politique, mais dans la plupart des pays européens, c’est fondamentalement une mauvaise nouvelle de donner des actions à vos employés. Les options ou les actions réelles sont traitées comme des possessions par les autorités fiscales, même si l’évaluation des actions est complètement virtuelle et que la « possession » est totalement illiquide. Ce qui pourrait à son tour limiter les ambitions des fondateurs de startups et des premiers employés qui pourraient être le moteur de perspectives plus ambitieuses.

Wilson dirait publiquement que cette imposition maladroite des capitaux propres « ramène les systèmes de rémunération de l’entreprise à une question de salaire plutôt qu’à une vision partagée et à un objectif de contribution. Vous ne pouvez donc pas promouvoir votre système de croyance aussi fortement que lorsque les employés bénéficient directement d’une augmentation des valorisations.

Bien qu’il semble que certains pays, comme les Pays-Bas, examinent de plus près la politique fiscale actuelle, il pourrait encore s’écouler beaucoup de temps avant que les licornes européennes ne frappent un groupe de nouveaux millionnaires – qui peuvent ensuite continuer et investir leur argent et connaissances dans de nouvelles startups, créant un effet volant.

La Startup Nation Standard semble être un document bien pensé qui aborde bon nombre des problèmes évoqués dans cet article, s’il est adopté par suffisamment de pays européens.

Et peut-être que, compte tenu du taux de croissance des licornes en Europe, nous nous en sortons déjà plutôt bien ? Ugh, je suis tellement néerlandais que je ne peux même pas le dire sans le point d’interrogation.

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