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Le département de police de l’Alabama porte la guerre contre la marijuana à un nouveau niveau


Une enquête sur l’utilisation par les forces de police d’une petite ville d’amendes et de confiscations civiles a révélé que les flics de Brookside, en Alabama, ont porté l’interdiction de la marijuana à un nouveau niveau, avec de multiples accusations déposées pour possession de marijuana de faible intensité. Les tactiques, affirment les avocats de la défense, sont « sans précédent ».

L’enquête publiée par Al.com plus tôt ce mois-ci a révélé des allégations selon lesquelles des policiers de Brookside interpellaient régulièrement des automobilistes sur la base d’accusations spécieuses et même forgées de toutes pièces, entraînant une augmentation des amendes et des confiscations civiles qui remplissent les coffres de la ville. L’automobiliste Ramon Perez a déclaré qu’il avait reçu une contravention pour avoir exécuté un panneau d’arrêt, même s’il avait vu la voiture de police et avait regardé l’agent dans les yeux alors qu’il arrêtait complètement son véhicule. Un autre conducteur a reçu une contravention pour avoir conduit à deux milles à l’heure au-dessus de la limite de vitesse, selon Slate.

Sandra Jo Harris a allégué dans un procès qu’elle s’était retrouvée en prison suite à l’affirmation d’un policier selon laquelle elle avait fait clignoter les phares de sa voiture pour avertir les conducteurs qui s’approchaient d’un éventuel radar, une affirmation qu’elle nie. La police a accusé la grand-mère de 52 ans d’avoir résisté à son arrestation et de « nuisance à jeter des lumières d’un véhicule à moteur sur un bien immobilier la nuit », une accusation qui a ensuite été abandonnée.

Les automobilistes qui ont tenté de contester des contraventions qu’ils croyaient infondées ont été accueillis par des files d’attente à la porte le jour où la cour municipale était en session par mois. Ceux qui se sont plaints sur Facebook du traitement qu’ils ont reçu des agents de Brookside ont été arrêtés à nouveau et menacés de représailles, selon l’enquête d’Al.com.

De nombreux arrêts de la circulation effectués en dehors des limites de la ville

De nombreux automobilistes qui prétendent avoir reçu une contravention injuste empruntaient l’Interstate 22, dont 1,5 mille traverse Brookside, une ville de seulement 1 253 habitants. Mais beaucoup disent qu’ils n’étaient pas dans les limites de la ville et de ses six miles de route lorsqu’ils ont été arrêtés par la police de Brookside, une affirmation confirmée par le shérif du comté de Jefferson, Mark Pettway.

« Nous recevons assez régulièrement des appels à propos de Brookside parce qu’ils sortent vraiment de leur juridiction pour arrêter les gens », a déclaré Pettway. « La plupart du temps, les gens se font arrêter, ils vont avoir une contravention. Et ils disent qu’ils n’étaient nulle part près de Brookside.

L’application renforcée le long de l’Interstate 22 aurait été initiée par l’ancien chef de la police Mike Jones, qui a été embauché en 2018 et était le seul officier à temps plein de la force à l’époque. À l’été 2021, Jones avait embauché huit officiers supplémentaires et plusieurs qui travaillaient à temps partiel, a-t-il révélé dans une déposition.

Jones a répondu aux accusations selon lesquelles ses agents rédigeaient des contraventions pour des violations présumées commises en dehors de la juridiction de son département dans un e-mail à Michelle Jones, qui faisait face à une contravention en 2019 pour avoir exécuté un panneau d’arrêt sur l’Interstate 22 depuis Brookside. Elle a nié l’accusation et déposé une plainte auprès du bureau du procureur général de l’Alabama.

« Un agent de la paix assermenté dans l’État de l’Alabama peut appliquer la loi n’importe où dans l’État de l’Alabama », a écrit le chef, comme le rapporte Al.com. «Ce sont des agents assermentés des forces de l’ordre certifiés par la Commission de formation aux normes des agents de la paix de l’Alabama (sic). Les pouvoirs d’arrestation ne se limitent pas aux limites de la ville ou aux frontières juridictionnelles, sauf dans l’État de l’Alabama.

Avant la campagne d’embauche, un officier à temps plein et plusieurs employés à temps partiel de Brookside patrouillaient dans la ville et son tronçon de l’Interstate 22, rédigeant des amendes d’une valeur d’environ 82 467 $. Mais les amendes et les confiscations ont doublé entre 2018 et 2019, et en 2020 ont totalisé 610 000 $, ce qui représente 49 % des revenus totaux de Brookside.

Carla Crowder, directrice de l’Alabama Appleseed Center for Law & Justice, une organisation à but non lucratif axée sur la justice et l’équité, a qualifié la situation à Brookside de « choquante ».

« Personne ne peut objectivement regarder cela et conclure que c’est un bon gouvernement qui nous protège », a-t-elle déclaré.

Crowder a également déclaré que la dette peut parfois amener les gens à se tourner vers des activités illégales, ajoutant qu' »on peut faire valoir que ce type de maintien de l’ordre crée le crime ».

Entre 2018 et 2020, le revenu total de la ville est passé de 582 000 $ à plus de 1,2 million de dollars, les amendes et confiscations à Brookside ayant bondi de 640 %. Jones, apparemment, a vu l’application renforcée comme un avantage pour la ville, affirmant qu’il aimerait voir encore plus de croissance grâce aux amendes et aux confiscations.

« Je vois une augmentation de 600 % – c’est un échec. Si vous aviez plus d’officiers et plus de productivité, vous en auriez plus », a déclaré Jones. « Je pense que ça pourrait être plus. »

Mais il insiste sur le fait que la génération de revenus n’est pas la raison de l’application accrue et que l’objectif du service de police est simplement d’aider les gens.

« Il ne s’agit pas de gagner un dollar », a déclaré Jones.

Une articulation, deux charges

Une fois que les agents ont arrêté un automobiliste le long de l’Interstate 22, ils ont utilisé le prétexte d’infractions au code de la route réelles ou inventées pour rechercher d’autres infractions, a révélé l’enquête de plusieurs mois menée par Al.com. De longs fruits à portée de main pour les flics désireux d’emmener quelqu’un en prison, des accusations de faible niveau pour des infractions liées à la marijuana sont également entrées en jeu dans certains des arrêts de la circulation découverts par l’enquête. Et en empilant les infractions d’une manière jamais vue auparavant par les avocats de la défense dans la région, la police de Brookside a maximisé les accusations portées contre les accusés, les exposant au risque de payer des amendes plus élevées ou de passer plus de temps derrière les barreaux.

L’avocat Martin Weinberg a déclaré que son client, Thomas Hall, avait été arrêté par la police de Brookside pour excès de vitesse lorsque les agents ont découvert une petite quantité de marijuana. Mais la police n’était apparemment pas satisfaite de l’accusation de délit de possession de marijuana qu’elle a déposée. Hall a également fait face à cinq chefs d’accusation de possession d’accessoires de consommation de drogue pour du papier à rouler, des feuilles de cigares, le sac en plastique contenant de la marijuana, un petit pot qui « aurait pu contenir de la marijuana » et un plateau qui « aurait pu » être utilisé pour rouler un découper.

Bill Dawson, un avocat représentant plusieurs clients ayant des affaires à Brookside, a déclaré que les accusés pris avec un joint faisaient face à deux accusations, l’une pour possession de marijuana et l’autre pour possession d’accessoires de consommation de drogue, pour le papier à rouler contenant de l’herbe.

« Je n’ai jamais vu une affaire de possession divisée comme ça », a déclaré Dawson. « C’est du jamais vu. »

Crowder de l’Appleseed Center a déclaré que « Brookside est une affiche pour la police à but lucratif ».

« Nous ne sommes pas plus en sécurité à cause de cela », a-t-elle ajouté.

Les amendes imposées pour toutes les infractions douteuses au code de la route et les accusations de marijuana peuvent avoir un coût financier dévastateur pour les personnes concernées. Et ceux qui choisissent de se battre font face à des milliers de dollars en frais d’appel.

« Je crois comprendre qu’un gars peut sortir et je veux dire, il peut tomber dans un trou noir », a déclaré le procureur du comté de Jefferson, Danny Carr, à propos du gâchis financier auquel certains conducteurs sont confrontés. « Vous savez, nous avons eu beaucoup de problèmes avec Brookside. »

Il est temps de changer

Jones a démissionné après que l’enquête d’Al.com a été rendue publique et est légitimement sans emploi. Brookside fait face à au moins cinq poursuites judiciaires pour des allégations d’irrégularités policières, notamment des agents fabriquant des accusations et utilisant un langage raciste dans leurs rencontres avec le public. Mais la situation illustre également le gourdin que la police continue de créer à partir des lois interdisant la marijuana. C’est une arme qui est trop souvent maniée avec partialité, les pauvres et les communautés de couleur en supportant le poids.

La disparité raciale dans les arrestations liées au cannabis aux États-Unis est bien documentée depuis des décennies, malgré des recherches montrant constamment que les différents groupes raciaux consomment de la marijuana à un rythme similaire. Dans un rapport de 2020 de l’American Civil Liberties Union, des chercheurs ont noté que les arrestations pour possession de marijuana avaient diminué de 18 % depuis 2010, une baisse largement alimentée par la légalisation du cannabis dans plusieurs États. Mais la police a quand même procédé à six millions d’arrestations de ce type entre 2010 et 2018, et les Noirs étaient plus susceptibles d’être arrêtés pour possession de marijuana que les Blancs dans les 50 États, y compris ceux qui ont légalisé la marijuana.

« En moyenne, une personne noire est 3,64 fois plus susceptible d’être arrêtée pour possession de marijuana qu’une personne blanche, même si les Noirs et les Blancs consomment de la marijuana à des taux similaires », a écrit l’ACLU dans son rapport. « Tout comme auparavant, de telles disparités raciales dans les arrestations pour possession de marijuana existent à travers le pays, dans chaque État, dans les comtés grands et petits, urbains et ruraux, riches et pauvres, et avec de grandes et petites populations noires. »

Tant que nous continuerons à faire de la marijuana un crime aux États-Unis, la police qui est si encline aura un moyen facile de harceler et de persécuter les gens, souvent à un coût bien supérieur à celui que l’infraction représente ostensiblement pour nos communautés. Nous ne pouvons pas être une société vraiment libre tant que nous n’aurons pas légalisé le cannabis à l’échelle nationale. C’est maintenant.

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