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6 meilleures excursions d’une journée au départ de Chennai pour des aventures torrides dans le sud



20 novembre 2016 : Marché aux poissons bondé de Kasimedu à Chennai.

Souvent négligée par les foules qui affluent vers Delhi et Mumbai, la fascinante et gourmande Chennai est la porte d’entrée du sud torride de l’Inde. À une distance de frappe facile de la capitale du Tamil Nadu se trouvent des villes-temples intemporelles, des réserves naturelles côtières, d’anciens avant-postes coloniaux et des stations balnéaires qui sont aussi populaires pour observer la mousson que pour s’asseoir sur le sable.

Comme d’autres grands centres indiens, Chennai est rapide et frénétique, comme on peut s’y attendre d’une ville de huit millions d’habitants. Et la ville peut étouffer comme un four tandoori sous la chaleur tropicale, en particulier à l’approche de la mousson de juin à septembre. Pour des conditions optimales d’exploration, venez entre novembre et mars pendant le doux hiver indien.

La plupart des visiteurs sont heureux de consacrer quelques jours à la nourriture, aux marchés et aux temples imposants de Chennai, mais lorsque la foule est envahie, il est facile de s’échapper vers des endroits plus calmes le long de la côte et à l’intérieur des terres en bus ou en train. Voici un guide des meilleures excursions d’une journée au départ de Chennai.

Un avant-goût de l’Inde du Sud

Essayez le surf, à l’indienne, à Kovalam (Covelong)

À seulement 30 km (18,6 miles) au sud de Chennai, le village de pêcheurs endormi de Kovalam (Covelong) – à ne pas confondre avec la ville balnéaire du Keralan du même nom – a trouvé son mojo en tant que spot de surf préféré du Tamil Nadu, aidé par une plage puissante et récifs qui fonctionnent le mieux de juin à septembre. En hiver, cela vaut la peine de venir juste pour l’ambiance calme et la plage.

La scène de surf agréablement informelle de Kovalam doit son existence au pionnier du surf indien Murthy Megavan, qui a découvert les vagues dans son enfance et a appris à surfer sur de vieilles planches de bois avant d’emprunter sa première planche au «surfeur swami» Jack Hebner.

Aujourd’hui, il dirige l’école de surf de Covelong Point, à proximité du meilleur spot de droite du village. En plus des cours de surf, vous pouvez apprendre à faire du paddleboard, du kayak et de la planche à voile, et vous connecter, vous détendre et vous déhancher au Surf.Yoga.Music Festival de l’école en août ou septembre (vérifiez s’il a repris après la pandémie ).

Comment se rendre à Kovalam : Kovalam est accessible via le bus urbain 599 toutes les heures depuis le dépôt de bus T Nagar de Chennai (une heure), qui dessert Mamallapuram. Les routes 109 et 119 passent également par là.


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Un surfeur indien chevauche une vague au large de Kovalam.
Kovalam est devenu le spot de surf préféré du Tamil Nadu © Arun Sankar / Getty Images

Découvrez une émeute de sculptures dans le temple-tastic Mamallapuram (Mahabalipuram)

À quelques minutes en bus au sud du centre de Chennai, Mamallapuram (Mahabalipuram) était autrefois le principal port maritime du puissant royaume de Pallava, dont les dirigeants ont rempli le littoral de certains des temples et sanctuaires les plus accrocheurs de l’Inde. La ville est encore aujourd’hui un centre animé pour la sculpture sur pierre.

Grâce à sa belle collection de temples et de sanctuaires, cet ancien village de pêcheurs est devenu un centre de pèlerinage animé, une plaque tournante pour les voyageurs et une retraite sur la plage. Directement sur l’eau, vous trouverez le Shore Temple à deux flèches, une glorieuse pile de gradins sculptés qui s’ouvraient autrefois directement sur le sable, et Arjuna’s Penance, un rocher de la taille d’une maison sculpté de scènes de l’épopée hindoue, le Mahabharata.

Juste à l’intérieur des terres, l’affleurement rocheux de Mamallapuram Hill est couronné par une émeute de temples, de sculptures et de rochers en équilibre, reliés par des sentiers pédestres bien usés. Après avoir exploré, rafraîchissez-vous avec un cours de surf à la Mumu Surf School ou une bouchée de routard au Yogi, avant de sauter dans le bus pour Chennai.

S’y rendre : Le bus 599 circule toutes les heures toute la journée depuis le dépôt de bus T Nagar de Chennai, prenant jusqu’à deux heures, selon le trafic. Dans la direction opposée, le bus circule jusqu’à 20h40, ce qui vous laisse tout le temps d’explorer.

Le Shore Temple de Mahabalipuram (Mamallapuram) par une belle journée ensoleillée
Le temple orné de Shore est le summum de la construction de temples à Mamallapuram (Mahabalipuram) © AjayTvm / Shutterstock

Admirez les flamants roses au lac Pulicat

De décembre à janvier, le lagon saumâtre de Pulicat attire des légions de visiteurs aux longues pattes, amateurs de crevettes, et une foule dévouée d’ornithologues désireux de les repérer. Au plus fort de la saison hivernale, la colonie de flamants roses du sanctuaire d’oiseaux du lac Pulicat peut atteindre 15 000 oiseaux, peignant les eaux en rose.

Le lagon est également une halte migratoire pour les pélicans à bec tacheté, les hérons, les aigrettes, les spatules et les cigognes. Les flamants roses peuvent être aperçus à de nombreux points le long des berges, y compris la route entre Sullurupeta et Sriharikota.

Les oiseaux ne sont pas la seule raison de venir à Pulicat – le village abrite plusieurs temples impressionnants, un phare qui peut parfois être escaladé, un cimetière colonial hollandais atmosphérique (avec des squelettes sculptés gardant les portes) et les ruines de Fort Geldria , le premier avant-poste néerlandais en Inde.

Comment se rendre à Pulicat : Pulicat est à 60 km (37 miles) au nord de Chennai. La meilleure façon de s’y rendre est de louer un taxi pour la journée à Chennai, afin de pouvoir vous déplacer facilement une fois arrivé ; comptez 1h30 dans chaque sens pour le trajet. Pour venir en transports en commun, prenez le bus urbain 595 depuis le dépôt de bus Toll Gate de Chennai ou le bus 558B depuis Moolakadal (deux à trois heures).

Un troupeau de flamants roses se dresse dans les eaux peu profondes du lac Pulicat.  D'autres flamants roses sont visibles, légèrement flous, en arrière-plan.
Jusqu’à 15 000 flamants roses visitent le lac Pulicat en haute saison © deepak2008 / Shutterstock

Temple-hop à travers les siècles à Kanchipuram

Si vous avez vu le talent artistique des rois Pallava dans leur port maritime de Mamallapuram, vous serez parfaitement préparé pour un voyage dans leur capitale, Kanchipuram. Cette ville de temples à l’intérieur des terres, à 80 km (50 miles) au sud-ouest de Chennai, regorge de temples extravagants sculptés à la main, dont les pierres ont été emboîtées par une succession de dynasties hindoues du IVe au XIe siècle.

À la périphérie de la ville, le temple Kailasanantha présente les mêmes gradins angulaires et les mêmes statues Nandi (taureau) que le temple Shore de Mamallapuram, mais à une échelle encore plus grande. De retour au centre, le temple Kamakshi Amman et le temple Ekambareshwara sont des exemples classiques du style de temple dravidien, couronnés par la flambée gopurams (tours du temple) couvertes d’une panoplie de divinités tordues. Cependant, seuls les hindous peuvent entrer dans les sanctuaires intérieurs.

Pause pour un sud indien fougueux thali (plat repas) ou dosa (crêpe de riz et de lentilles) à l’hôtel Saravana Bhavan avant de retourner à Chennai.

Comment se rendre à Kanchipuram : Les trains de banlieue sortent de la gare Egmore de Chennai toutes les heures environ (deux heures) jusqu’au début de la soirée. Vous pouvez également vous faufiler dans l’un des bus publics fréquents mais bondés depuis le terminus de bus Mofussil de Chennai.

Un prêtre méditant au temple Vaikunta Perumal à Kanchipuram
Un prêtre méditant au temple Vaikunta Perumal à Kanchipuram © Eddie Gerald / Lonely Planet

Trouvez des fortifications fantaisistes à Vellore

Pour consolider leur contrôle sur la région, les puissances coloniales européennes ont construit de grands forts dans tout le sud de l’Inde et, dans certains cas, ont simplement repris les fortifications existantes construites par les dirigeants locaux. Entouré de 2 km (1,2 miles) de murs flanqués de douves, l’imposant fort de Vellore était à plusieurs reprises hindou, musulman et chrétien, alors que vague après vague de conquérants traversaient ses remparts.

En vous promenant aujourd’hui dans l’intérieur calme et poussiéreux, vous trouverez des mosquées et des pavillons musulmans, une petite église chrétienne bien rangée et le temple perçant de Jalakantesvara, avec son blanc étincelant. Gopuram (tour du temple) dominant l’horizon. À juste titre, en 1806, ce fut le cadre de la première rébellion des troupes indiennes contre leurs commandants britanniques.

Sinon, Vellore se trouve en dehors du circuit traditionnel, ce qui offre une autre raison de visiter : goûter à la vie dans une ville indienne qui ne dépend pas du tourisme pour son existence. La succursale locale de l’hôtel Saravana Bhavan sert un festin végétarien de idlis (gâteaux de riz cuits à la vapeur), dosas et thalis.

Comment se rendre à Vellore : Des bus circulent régulièrement entre Chennai Mofussil Bus Terminus et Vellore (jusqu’à trois heures). Les bus Volvo climatisés sont plus confortables que les bus publics bondés. Vous pouvez également prendre le train rapide depuis Chennai Central (2h30).

Portes d'entrée du temple Sri Jalakandeswarar à Vellore
Les grandes portes d’entrée du temple Sri Jalakantesvara à Vellore © Getty Images / iStockphoto / Denis Vostrikov

Savourez le flair français de Pondichéry colonial (Pondichéry)

Aux côtés des Britanniques et des Portugais, les Français ont établi leur propre avant-poste colonial sur la côte indienne à Pondichéry – anciennement Pondichéry – et les rues de ce curieux avant-poste de la belle France sont encore parsemées de villas de style européen, de cafés et de cathédrales. Le gouvernement français a gouverné ce petit coin du Tamil Nadu jusqu’en 1954, lorsque les habitants ont voté à une écrasante majorité pour faire partie de l’Inde à la suite d’un vote d’indépendance.

Aujourd’hui, le principal attrait est d’errer dans les rues indubitablement influencées par l’Europe, de se détendre dans les cafés et de jeter un coup d’œil dans les églises de l’époque française aux couleurs pastel. Presque tout le monde fait un détour par l’ashram d’Auroville, à 12 km (7,5 miles) au nord-ouest de la ville, qui a attiré une véritable armée de voyageurs spirituels dans les années 1960. Auroville accueille encore plus de 1500 fidèles étrangers, qui suivent une doctrine panthéiste de paix, d’universalité et de conscience divine.

Avec la longue durée du trajet, vous voudrez peut-être vous arrêter pour la nuit. Les Hibiscus jaune mangue combinent des tarifs abordables avec un cadre classique de Pondichéry dans une belle vieille villa coloniale du quartier français, ou essayez la Villa Shanti à proximité pour une version haut de gamme de la même idée, exécutée avec un vrai panache par deux architectes français . Que vous restiez ou que vous veniez pour la journée, prenez un croissant à Baker Street ou une salade « thali » aux saveurs européennes chez Domus, situé derrière un magasin de design branché sur Suffren St.

Comment se rendre à Pondichéry : Malgré sa renommée, Pondichéry n’est desservie que par deux trains quotidiens depuis la gare Egmore de Chennai (quatre heures) ; des bus très réguliers effectuent le même trajet dans un temps similaire depuis la gare routière de Chennai Mofussil.

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